La serie entre Golden State Warriors y Houston Rockets

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OAKLAND, California – No había pasado una hora tras el pitazo final de la temporada para los New Orleans Pelicans cuando se le preguntó al entrenador Alvin Gentry lo que podía ser considerada una interrogante algo impertinente.

“Con el talento presente en ambos equipos, ¿cómo cree terminará la serie entre Golden State Warriors y Houston Rockets?”, preguntó un reportero curioso y osado.

Los luchadores Pelicans, comandados por Gentry, acababan de quedar eliminados a manos de los Warriors 113-104 en el Juego 5 escenificado en la noche del martes. Horas atrás, los Houston Rockets avanzaron a las finales de la Conferencia del Oeste al eliminar al Utah Jazz 112-102 en el quinto juego. Ambas victorias resultaron en un enfrentamiento en las finales de la Conferencia del Oeste entre los Warriors, campeones defensores de la NBA, y los Rockets, equipo con el mejor récord en la campaña regular.

La pregunta hizo que Gentry al principio dijera: “¿Hablas en serio?” Aunque al final, hasta el entrenador perdedor que acababa de sellar su boleto de vacaciones no podía disimular su entusiasmo por la serie Warriors – Rockets.

“Será una serie grandiosa”, dijo Gentry. “Será muy entretenida. La gente lo pasará muy bien viendo esa serie porque, como saben, hay jugadores de gran calidad (en ambos equipos). Obviamente, al pensar en C.P. (Chris Paul) y James Harden (en Houston), tenemos una gran pista trasera”.

“Al revisar a los Warriors… Han estado allí tantas veces y pasado por tantas situaciones en las cuales enfrentan partido importante tras partido importante. También serán un equipo sólido. Estoy ansioso por verla. Será una gran serie”.

Con el debido respeto a LeBron James y los Cleveland Cavaliers, los Boston Celtics y unos Philadelphia 76ers aún con vida, este es el enfrentamiento más atractivo de la temporada de la NBA, sin importar si las Finales vendrán después. Hay muchas historias que escoger entre Warriors y Rockets.

Comencemos con los encendidos Rockets:

Los Rockets tienen la oportunidad de avanzar a las Finales de la NBA por primera vez desde 1995. Su armador estrella James Harden tenía 5 años cuando sus Rockets acudieron a las Finales por última ocasión. Houston tiene récord de 4-3 en las finales de conferencia. “Estamos a mitad de camino y sabemos que no hemos hecho nada aún”, dijo el entrenador de los Rockets Mike D’Antoni a los periodistas luego de eliminar a Utah. “Sin embargo, este fue un paso importante para nosotros”.

Chris Paul anotó 41 tantos, tope personal en su carrera, en el Juego 5 contra Utah. El base de los Rockets, en su primer año con el equipo, está llegando a su primera aparición en las finales de la Conferencia del Oeste tras haber jugado en la misma conferencia durante 13 temporadas. El nueve veces All-Star podría convertirse en protagonista de una de las historias conmovedoras en Estados Unidos si clasifica a sus primeras finales de la NBA. “Su actuación (del martes) fue impresionante. No podía haberle ocurrido a una mejor persona”, dijo d’Antoni.

Harden, principal candidato al Más Valioso de la NBA, podría romper los hechizos de varios finales de playoffs abruptos e inolvidables en su pasado, de clasificar a las Finales. El base de 6 pies, 6 pulgadas de estatura, tuvo promedio de 24.5 puntos y 50 por ciento de encestes en triples en dos partidos de campaña regular ante los Warriors. “Sé que, si hacemos el esfuerzo del cual somos capaces, es muy difícil vencernos”, expresó Harden.

Si bien es cierto que los Warriors podrían contar con los mejores encestadores de triples del mundo con Stephen Curry y Klay Thompson, los Rockets tienen la mejor colección de encestadores de triples en la liga con Harden, Paul, Eric Gordon, Ryan Anderson, Trevor Ariza, P.J. Tucker y Luc Mbah a Moute. Houston empató una cifra récord en playoffs con 18 triples contra el Jazz en el Juego 5, con 46.2 por ciento de encestes desde las largas distancias. “(Paul y Harden) se llevan la mayor parte de la atención”, dijo Tucker. “Hay que entender cuáles son nuestros mejores puntos y a donde ir, poder hacer jugadas cuando refuerzan su defensiva o cuando se nos llama. Para nosotros, se trata de crear espacios y encestar cuando intentemos hacerlo”.

Los Rockets ganaron su último enfrentamiento contra los Warriors 116-108 el 20 de enero y se llevaron la serie particular de temporada 2-1. Unos agotados Warriors no contaban con su alero clave Andre Iguodala en su revés del 20 de enero y jugaban el último encuentro de una gira de cinco partidos. Houston expresó su fuerte confianza en sí mismos luego de esa victoria. “Somos un equipo con posibilidades reales. Nunca había sentido tanta confianza durante toda mi carrera”, Harden comentó al sitio Web hermano de ESPN.com The Undefeated el 20 de enero. Clint Capela indicó esa misma noche a The Undefeated: “Si hacemos lo que se supone debemos hacer contra ellos, seremos mejores que ellos”.

Cuando se le recordó a Draymond Green sobre la sensación de confianza y bríos de los Rockets tras vencer a los Warriors, éste expresó en la noche del martes: “Eso estuvo muy bien… en enero. Ahora, ellos nos vencieron. Les venceremos. Hay que salir a jugar. Veremos quienes son mejores”.

Luego de avanzar a las finales de la Conferencia del Oeste, Capela mitigó sus comentarios sobre los Warriors:

“Este equipo será difícil de enfrentar”, dijo Capela. “Será toda una lucha. Habrá muchos ajustes que hacer en cada partido. Será una partida de ajedrez. Por supuesto que estaremos listos”.

Ahora, vamos con los campeones defensores de la NBA:

Los Warriors se alzaron con su cuarto pase consecutivo a las finales de conferencia. Hace tres años, Golden State eliminó a Harden y los Rockets en cinco partidos durante las Finales de Conferencia del Oeste de 2015. Golden State intenta convertirse en el primer equipo del Oeste desde Los Ángeles Lakers (1981-85) en jugar en cuatro Finales de la NBA consecutivas. “Ganamos dos campeonatos en tres años”, dijo Green. “No vamos a salir a hablar de lo ansiosos que estamos por jugar contra alguien. Queremos ganar otro campeonato. Y no importa quién se interponga en medio de ello”.

Los Warriors han utilizado una alineación titular en los últimos dos encuentros que ha sido apodada como “La Alineación de la Muerte” o “los Hampton 5” (esto último por el viaje que hicieron en 2016 a la exclusiva zona de The Hamptons para convencer a Kevin Durant en jugar para Golden State) que incluye a cuatro All-Star de la NBA con Durant, Curry, Green y Thompson junto con Iguodala, quien fue Más Valioso de las Finales de la NBA de 2015. El entrenador de los Warriors Steve Kerr declinó afirmar si utilizaría el mismo quinteto titular en el primer partido del lunes ante lo Rockets. Capela, un ala-pívot de condiciones atléticas, que puede correr por toda la cancha, bloquear tiros y con 6 pies, 10 pulgadas de estatura, podría convertir el encuentro en todo un reto para los Warriors si deciden comenzar el encuentro con un quinteto que juegue de forma cerrada.

“Pienso que esa alineación hizo un muy buen trabajo a la hora de hacer cambios defensivos en todo, jugar buena defensiva, salir y correr también”, dijo Durant. “Cuando nos concentramos y conseguimos la oportunidad, pienso que somos un equipo muy peligroso en la transición, y contamos con hombres que pueden asumir múltiples labores”.

Curry parece, finalmente, estar sano tras ausentarse en los 10 encuentros finales de campaña regular y cinco de postemporada de los Warriors con una lesión en su rodilla. Curry, quien ha sido galardonado como Más Valioso de la NBA en dos oportunidades, anotó 28 puntos y convirtió trio de triples en 37 minutos. Curry contará con cinco días de descanso antes del Juego 1 de las Finales del Oeste.

“Me siento bien. Tengo confianza en lo que soy capaz de hacer en la cancha”, dijo Curry. “Podría mejorar mi ritmo con el balón, cosas así, cuando uno comienza a emocionarse demasiado. Tras perderme seis semanas de juego, siento la dicha por el simple hecho de poder jugar”.

Aparte de James, quizás no haya un jugador que aporte mayor valor en la postemporada que Green. El tres veces All-Star de la NBA promedió triple-doble de 14.8 puntos, 11.8 rebotes y 10 asistencias en la serie contra Nueva Orleans. Green tuvo promedio de 15.7 puntos, 10.7 rebotes, 9.7 asistencias y 1.3 robos en tres encuentros de temporada regular contra los Rockets. “No me engaño a mí mismo pensando, ‘Oh, tuve promedio de triple-doble en la serie solo por mi”, dice Green. “Cuento con grandes compañeros de equipo, súper talentosos. Eso hace que el partido se haga mucho más fácil, sabes, muy divertido de jugar. Fue grandioso, pero yo no fui el único que lo hizo bien”.

Durant ha sido indetenible a la ofensiva, al sumar 17 partidos consecutivos en las Finales con al menos 20 tantos, desde la pasada temporada. En apenas su segunda campaña con Golden State, el Más Valioso de las Finales de la NBA 2017 alcanzó el décimo puesto en la lista de mejores anotadores en playoffs de la historia de los Warriors, pasando al miembro del Salón de la Fama Chris Mullin (685). “Cualquier cosa puede pasar”, dijo Durant con respecto a la serie entre Warriors y Rockets. “Este es el enfrentamiento. Ambos equipos están ansiosos de tomar la cancha, competir y divertirse un poco”.

Los Warriors se encuentran en una situación poco familiar, al comenzar una serie en la carretera. Golden State dividió honores fuera de casa contra Pelicans y los San Antonio Spurs en lo que va de playoffs. Igualmente, los Warriors dividieron sus dos partidos en la carretera contra los Rockets en la zafra regular. Golden State ha ganado al menos un partido en giras en las 17 series de playoffs consecutivas que han ganado, lo cual es récord para la franquicia.

“Estoy ansioso de tener la oportunidad de comenzar una serie en otra arena, contrario a estar en casa, protegiendo el patio, tratando de no conceder un partido. Tenemos un par de oportunidades y aprovecharemos por lo menos una de ellas”, dijo Green.

Thompson creía inevitable que la serie entre Warriors y Rockets se llevara a cabo. Probablemente, era lo esperado por la mayoría de los aficionados de la NBA (y, discretamente, la propia liga). Tendremos que esperar hasta la noche del lunes para saber, finalmente, quienes son los dueños del Oeste.

“Sentía esa inminencia porque, en el transcurso de todo el año, veía la trayectoria que tuvieron ellos y el ritmo con el cual jugábamos nosotros”, dijo Thompson. “Y estoy seguro de que los aficionados de la NBA estarán muy emocionados con esta serie: dos ofensivas de alta calidad y que han alcanzado registros históricos. Y habrá mucha diversión para todos”.

Indicó Capela: “Simplemente, estamos ansiosos. Todos están emocionados con esta serie. Y estoy seguro de que todos los aficionados de la NBA también sienten la misma emoción”.

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