Hace un par de semanas, Witten anunció su retiro para convertirse en analista de televisión

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FRISCO, Texas — El nombre de Jason Witten permanece en el locker que ocupaba desde que los Dallas Cowboys se mudaron a The Star en 2016. Las estrellas que representan sus 11 Pro Bowls sirven como recordatorio de una carrera que debería llevarlo al Salón de la Fama del Futbol Americano Profesional.

Su retiro aún no cumple dos semanas y la mitad de sus compañeros de equipo esperan verlos en los workouts porque ha sido una presencia constante en el programa de receso de temporada por estos 15 años.

El coach Jason Garrett no está seguro por cuánto tiempo más permanecerá el locker de Witten, pero quizá hay un mensaje secreto de que no lo retirarán.

“El chico que se sentó en ese locker en Valley Ranch deja un gran impacto en esta organización y en la liga por mucho, mucho tiempo”, dijo Garrett. “Creo que su impacto durará por mucho tiempo aquí. Hablamos del estándar que estableció como jugador y como persona, vamos a tratar de mantener esos estándares que estableció en estos 15 años de carrera de jugador Salón de la Fama. Sólo podemos desearle lo mejor”.

Los Cowboys tienen que seguir sin Witten. Reemplazarlo será más difícil que hacerlo con Dez Bryant, la franquicia líder en recepciones para touchdowns. Los Cowboys agregaron a los agentes libres veteranos Allen Hurns y Deonte Thompson a un grupo que tiene a Terrance Williams y Cole Beasly de regreso. También reclutaron a Michael Gallup en la tercera ronda.

En la posición de ala cerrada, sólo Geoff Swaim atrapó un pase en temporada regular entre ocho alas cerradas en el roster y sólo tiene nueve recepciones. Blake Jarwin estuvo activo para un juego, como novato, en 2017. Rico Gathers no ha estado activo en el roster en los dos últimos años. Los Cowboys draftearon a Dalton Schultz en la cuarta ronda.

Ahora, el analista de ESPN de ‘Monday Night Football’, Witten, fue cuestionado sobre lo que deja a su paso.

“Los muchachos estarán bien”, dijo Witten. “Después de estar en esas reuniones con ellos y del trabajo que hicimos en estos años, saben lo que se necesita para jugar en esa posición, y espero habérselos enseñado.

“No pueden ponerse presión en sí mismos. Necesitan jugar y sentirse con confianza en su sistema. Scott Linehan ha tenido éxito con los alas cerradas, así que descubrirán sus roles y lo que quieren hacer, y más que nada, tienen que estar cómodos con la ofensiva amigable para Dak que es está construyendo en Dallas.

Mientras Swaim tiene más experiencia y Gathers es quien más intriga provoca considerando sus días como un delantero de poder en Baylor, y un par de recepciones impresionantes en la pretemporada, Jarwin podría tener la mayor ventaja.

Si los Cowboys no lo hubieran llamado al roster activo del equipo de prácticas a mediados de la temporada pasada, podría tener un anillo de Super Bowl en su poder. Los Philadelphia Eagles querían firmar a Jarwin, pero él prefirió permanecer con los Cowboys.

Llegó a Cowboys como agente libre no drafteado, egresado de Oklahoma State, con más reputación como pasador-receptor que como bloqueador.

“Hay mucho que gusta de él”, dijo Garrett. “Es un chico grande, tiene una buena largada. Es muy buen atleta, corre hacia abajo del terreno de juego realmente bien. Puede hacer jugadas en el juego aéreo en cualquier zona del terreno, vimos eso desde el inicio.

“Donde realmente ha mejorado es como pasador. No lo hemos visto en una situación de juego, pero trabaja muy fuerte. Pienso que se fortaleció el año pasado, así que creo que eso lo ayudará en la parte física del juego. Se está desarrollando como jugador, pero hay muchas cosas buenas aquí”.

Una de las razones por las que Jarwin eligió firmar con los Cowboys como agente libre no drafteado fue la oportunidad de aprender de Witten.

“Sólo cómo ser un verdadero competidor y un maestro de tu propio juego”, dijo Jarwin. “Nunca vi a un muchacho en el vestidor antes que el por la mañana y nunca vi a un chico irse más tarde que él después del juego. Ver eso como un jugador nuevo, como un novato, fue realmente especial para mí para crecer en el futuro”.

Los Cowboys no tienen urgencia de añadir a un veterano en la posición de ala cerrada. Quieren ver qué tienen con Swaim, Jarwin, Gathers y Schultz. Quizá más tarde, en el verano, sumen a otro ala cerrada.

Witten jugó tan bien y por tanto tiempo con los Cowboys que realmente nunca tuvieron que desarrollar a un ala cerrada para el futuro. Ahora, eso cambia.

“Esto nos da a muchos chicos jóvenes como oportunidad”, dijo Garrett. “Y en muchos sentidos, eso los va a ayudar a crecer mucho más rápido. No van a estar ahí de pie, observando, aprendiendo de esa manera. Estarán ahí, en el fuego, pienso que los va a ayudar en ese sentido”.

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