Alvin Kamara, Saquon Barkley lideran el nuevo prototipo de corredores

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METAIRIE — El consejo de Alvin Kamara a Saquon Barkley podría no haber sido demasiado perspicaz. Pero hasta ahora, ha sido perfecto. Los dinámicos corredores — que podrían terminar ganando el premio Novato Ofensivo de la NFL del Año en temporadas consecutivas si Barkley puede superar la cosecha de mariscales de campo de este año — se reunieron por primera vez en enero. Kamara estaba haciendo su debut en el Pro Bowl y Barkley estaba entrenando previo al draft en Orlando, Florida.

“Simplemente me estaba preguntando qué era lo más importante del siguiente nivel. Y literalmente le dije: ‘vas a estar bien'”, dijo Kamara riendo. “Yo estaba como, ‘vas a estar bien, créeme'”.

Ahora se encontrarán como profesionales por primera vez el domingo cuando los New York Giants de Barkley reciban a los New Orleans Saints de Kamara y lo harán como dos de los corredores más completos en la NFL.

Kamara lidera a todos los corredores con 430 yardas totales esta temporada (141 corriendo, 289 recibiendo). Barkley ocupa el cuarto lugar con 353 (216 corriendo, 137 recibiendo). Ambos han obtenido al menos 99 yardas en cada juego.

“Definitivamente respeto el juego de Kamara”, dijo Barkley. “Es un tipo diferente de jugador. Puede atrapar el balón saliendo desde el backfield. Puede correr entre los tackles. Prácticamente puede hacerlo todo. Definitivamente es una amenaza y es alguien en quien debemos enfocarnos”.

Tanto Barkley como Kamara evitaron hacer una comparación directa. Y no son exactamente clones. Los Saints emplean más a su jugador en el juego aéreo, tanto en el backfield como alineado como receptor y Barkley tiene reputación como corredor de poder.

Ambos se han establecido muy rápido como “corredores que pueden hacerlo todo”, grupo que incluye al jugador de segundo año Christian McCaffrey de los Carolina Panthers.

Previo a esta temporada, habían pasado 37 años antes de que un corredor atrapara 15 pases en un juego. Barkley y McCaffrey obtuvieron 14 en la Semana 2 y después Kamara sumó 15 en la Semana 3.

Se convirtió en el segundo jugador en la era del Super Bowl con al menos 15 acarreos y 15 pases atrapados en un juego durante la victoria 43-37 ante los Atlanta Falcons, de acuerdo a una investigación de ESPN Stats&Info.

“En mi opinión, aún no sé cuál es el verdadero valor de un corredor que no sabe atrapar el ovoide”, dijo el entrenador en jefe Pat Shurmur. Es uno de los entrenadores que cuentan con la filosofía, al igual que Sean Payton de los Saints, de convertir en el pasado la idea de contar con “corredores de tercera oportunidad” que pueden atrapar pases.

“Sin importar si es el objetivo principal o sólo estás intentando mover el ovoide y lo utilizas como escape, su habilidad al atrapar el balón te puede ayudar a mover las cadenas o a conseguir jugadas explosivas”, continuó Shurmur. “Así que Alvin y Saquon tienen todas las herramientas y hace mucho sentido ocuparlos. A veces el encuentro de corredores, en un emparejamiento directo, es favorable si tienes al correcto”.

Las 14 recepciones que obtuvo Barkley en la Semana 2 fueron inesperadas, pero probó de nuevo la semana anterior su habilidad en este tipo de situaciones ante los Houston Texans al atrapar los cinco pases en su dirección, incluyendo una vital tercera oportunidad”.

Payton, quien entrenó a Marshall Faulk en la universidad y a Tiki Barber al principio de su carrera profesional antes de contar con jugadores como Reggie Bush, Pierre Thomas, Darren Sproles y Kamara en New Orleans, tampoco quiso hacer ninguna comparación con Barkley.

Pero el entusiasmo de Payton por las habilidades de Barkley era evidente en su voz.

“No voy a decir que es como cualquiera. Es único”, dijo el entrenador en jefe de los Saints. “Tiene un gran balance, es fuerte y no es alguien que pueda ser derribado con facilidad por un jugador. Tiene grandes ventajas, visión, puede correr y es rápido. Digo, va más allá…es único”.

El tackle defensivo de los Saints, Sheldon Rankins, quedó igualmente impresionado por lo que ha visto en los videos de Barkley hasta el momento.

“Hablando exclusivamente de talento, definitivamente es uno de los mejores que he visto”, dijo Rankins. “Es especial. Un hombre de seis pies, casi 240 libras y de 4.43 [en las 40 yardas]. Su equilibrio tras el contacto es uno de los mejores que he visto. Tiene gran habilidad para hacer que se fallen tacleadas en espacios reducidos y capacidad para ir siempre hacia adelante, incluso cuando va de lado, es extraño.

“Será un gran corredor en esta liga. No podemos dejar que brille el domingo”.

Mientras tanto, Kamara solo ha replicado e inclusive superado el éxito que tuvo en su temporada de novato.

La temporada pasada, él y Mark Ingram dividieron el tiempo en el backfield de los Saints y se convirtieron en el primer dúo en superar las 1,500 yardas totales en la misma temporada (Kamara tuvo 728 yardas por tierra, 826 yardas recibiendo y 14 touchdowns totales incluyendo un regreso de patada). Estableció un récord de la NFL con un promedio de 7.7 yardas cada vez que tocó el ovoide (entre jugadores con al menos 200 toques).

Pero ahora Kamara está demostrando que puede ser efectivo en solitario mientras Ingram está cumpliendo una suspensión de cuatro juegos. Tuvo 52 jugadas en la Semana 1; luego 53 en la Semana 2; luego 70, incluyendo equipos especiales, el domingo.

Sus 34 toques en la victoria ante Atlanta (16 acarreos, 15 recepciones y tres regresos de patada) establecieron una marca personal y contabilizó 190 yardas totales.

Payton, quien dijo que en esta temporada muerta no quería sobrecargar a Kamara durante la ausencia de Ingram, admitió que hay “un pequeño dilema” cuando se trata de querer limitar la carga de trabajo de Kamara pero que necesita su habilidad para jugar en un partido apretado.

Pero Kamara insistió en que se sentía bien con la carga de trabajo adicional, a pesar de que lo resintió un poco el lunes y tuvo una carga de trabajo limitada en la práctica del miércoles.

“Lo que sea que tengamos que hacer para ganar. Si eso significa que tengo que conseguir 50 toques o cualquier cantidad de toques, es lo que es, nos preocuparemos después del juego cuando lleguemos a la bañera de hielo”, dijo Kamara, quien bromeó acerca de no prestar atención a su conteo de toques durante el descanso.

“Cuando estoy en el huddle no es como que diga ‘hombre, ya llevo 15 toques'”, comentó Kamara. “Fue hasta después del partido que supe cuántos tuve y también el total de yardas”.

Es probable que tenga una carga similar el domingo en New York. Ingram vuelve la próxima semana y tienen un día extra de descanso antes de su compromiso en Lunes por la Noche en la Semana 5 y el descanso en la Semana 6.

Pero quizá la defensiva de los Giants tenga un día más complicado que el mismo Kamara mientras intentan descifrar todas las maneras en que los Saints lo emplean.

“Debes tener un enfoque diferente con él”, dijo el apoyador Ray-Ray Armstrong. “Te das cuenta que están intentando hacerle llegar el balón y cuando lo tiene en sus manos, cosas sorprendentes pueden pasar. Cuando recibe al menos 20 jugadas como corredor es algo que debes tener presente”.

Jordan Raanan de ESPN contribuyó con este reporte.

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